Ciencia

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viernes, 26 de abril de 2013

La NASA niega que Curiosity haya detectado compuestos orgánicos en Marte

Las expectativas en torno a los posibles hallazgos de la NASA en Marte parece que no se cumplir?n. En un comunicado, el Jet Propulsion Laboratory (JPL) que opera esta misi?n en el planeta rojo, ha aclarado que "los rumores y especulaciones respecto a que se han producido importantes descubrimientos en esta primera etapa de la misi?n son incorrectos".

La NASA ha convocado para el lunes una conferencia de prensa en San Francisco, en la reuni?n de oto?o de la American Geophysical Union (AGU), que ha suscitado la m?xima expectaci?n en la comunidad cient?fica internacional. Los rumores provocaron un gran revuelo tambi?n las redes sociales.

Sin embargo, el comunicado aclara que dicha conferencia ser? una actualizaci?n sobre el primer uso de la gama completa de instrumentos anal?ticos del rover para investigar una deriva de suelo arenoso.

Uno de los tipos de sustancias que 'Curiosity' est? buscando es compuestos org?nicos: productos qu?micos que contienen carbono, que pueden ser ingredientes para la vida. Pero en este punto de la misi?n, "los instrumentos en el rover no han detectado ninguna evidencia definitiva de compuestos org?nicos marcianos", recalca el comunicado.

La nota tambi?n a?ade la satisfacci?n porque el proyecto Mars Science Laboratory y su rover 'Curiosity' ha superado todas las expectativas en apenas cuatro meses de una misi?n que durar? dos a?os.

La misi?n ya ha encontrado incluso un antiguo lecho de r?o en el planeta rojo y, concluye, hay muchas expectativas de notables descubrimientos a?n por venir.



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Glaciares desde el espacio

To a geologist, glaciers are among the most exciting features on Earth. Though they seem to creep along at impossibly slow speeds, in geologic time glaciers are relatively fast, powerful landscape artists that can carve out valleys and fjords in just a few thousand years.

Glaciers also provide an environmental record by trapping air bubbles in ice that reveal atmospheric conditions in the past. And because they are very sensitive to climate, growing and advancing when it’s cold and shrinking and retreating when its warm, they can be used as proxies for regional temperatures.

Over geologic time, they have ebbed and flowed with natural climate cycles. Today, the world’s glaciers are in retreat, sped up by relatively rapid warming of the globe. In our own Glacier National Park in Montana, only 26 named glaciers remain out of the 150 known in 1850. They are predicted to be completely gone by 2030 if current warming continues at the same rate.

Here we have collected 13 stunning images of some of the world’s most impressive and beautiful glaciers, captured from space by astronauts and satellites.

Above: Bear Glacier, Alaska

This image taken in 2005 of Bear Glacier highlights the beautiful color of many glacial lakes. The hue is caused by the silt that is finely ground away from the valley walls by the glacier and deposited in the lake. The particles in this “glacial flour” can be very reflective, turning the water into a distinctive greenish blue. The lake, eight miles up from the terminus of the glacier, was held in place by the glacier, but in 2008 it broke through and drained into Resurrection Bay in Kenai Fjords National Park.

The grey stripe down the middle of the glacier is called a medial moraine. It is formed when two glaciers flow into each other and join on their way downhill. When glaciers come together, their lateral moraines, long ridges formed along their edges as the freeze-thaw cycle of the glacier breaks off chunks of rock from the surrounding walls, meet to form a rocky ridge along the center of the joined glaciers.

Image: GeoEye/NASA, 2005.

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El telescopio de la NASA Spitzer encuentra evidencias del choque de dos planetas

Planet Smash-Up Sends Vaporized Rock, Hot Lava FlyingThis artist's concept shows a celestial body about the size of our moon slamming at great speed into a body the size of Mercury. This artist's concept shows a celestial body about the size of our moon slamming at great speed into a body the size of Mercury.
› Full image and caption

PASADENA, Calif. -- NASA's Spitzer Space Telescope has found evidence of a high-speed collision between two burgeoning planets around a young star.

Astronomers say that two rocky bodies, one as least as big as our moon and the other at least as big as Mercury, slammed into each other within the last few thousand years or so -- not long ago by cosmic standards. The impact destroyed the smaller body, vaporizing huge amounts of rock and flinging massive plumes of hot lava into space. An artist's animation of the event is at http://www.nasa.gov/mission_pages/spitzer/multimedia/spitzer-20090810.html .

Spitzer's infrared detectors were able to pick up the signatures of the vaporized rock, along with pieces of refrozen lava, called tektites.

"This collision had to be huge and incredibly high-speed for rock to have been vaporized and melted," said Carey M. Lisse of the Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory, Laurel, Md., lead author of a new paper describing the findings in the Aug. 20 issue of the Astrophysical Journal. "This is a really rare and short-lived event, critical in the formation of Earth-like planets and moons. We're lucky to have witnessed one not long after it happened."

Lisse and his colleagues say the cosmic crash is similar to the one that formed our moon more than 4 billion years ago, when a body the size of Mars rammed into Earth.

"The collision that formed our moon would have been tremendous, enough to melt the surface of Earth," said co-author Geoff Bryden of NASA's Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, Calif. "Debris from the collision most likely settled into a disk around Earth that eventually coalesced to make the moon. This is about the same scale of impact we're seeing with Spitzer -- we don't know if a moon will form or not, but we know a large rocky body's surface was red hot, warped and melted."

Our solar system's early history is rich with similar tales of destruction. Giant impacts are thought to have stripped Mercury of its outer crust, tipped Uranus on its side and spun Venus backward, to name a few examples. Such violence is a routine aspect of planet building. Rocky planets form and grow in size by colliding and sticking together, merging their cores and shedding some of their surfaces. Though things have settled down in our solar system today, impacts still occur, as was observed last month after a small space object crashed into Jupiter.

Lisse and his team observed a star called HD 172555, which is about 12 million years old and located about 100 light-years away in the far southern constellation Pavo, or the Peacock (for comparison, our solar system is 4.5 billion years old). The astronomers used an instrument on Spitzer, called a spectrograph, to break apart the star's light and look for fingerprints of chemicals, in what is called a spectrum. What they found was very strange. "I had never seen anything like this before," said Lisse. "The spectrum was very unusual."

After careful analysis, the researchers identified lots of amorphous silica, or essentially melted glass. Silica can be found on Earth in obsidian rocks and tektites. Obsidian is black, shiny volcanic glass. Tektites are hardened chunks of lava that are thought to form when meteorites hit Earth.

Large quantities of orbiting silicon monoxide gas were also detected, created when much of the rock was vaporized. In addition, the astronomers found rocky rubble that was probably flung out from the planetary wreck.

The mass of the dust and gas observed suggests the combined mass of the two charging bodies was more than twice that of our moon.

Their speed must have been tremendous as well -- the two bodies would have to have been traveling at a velocity relative to each other of at least 10 kilometers per second (about 22,400 miles per hour) before the collision.

Spitzer has witnessed the dusty aftermath of large asteroidal impacts before, but did not find evidence for the same type of violence -- melted and vaporized rock sprayed everywhere. Instead, large amounts of dust, gravel, and boulder-sized rubble were observed, indicating the collisions might have been slower-paced. "Almost all large impacts are like stately, slow-moving Titanic-versus-the-iceberg collisions, whereas this one must have been a huge fiery blast, over in the blink of an eye and full of fury," said Lisse.

Other authors include C.H. Chen of the Space Telescope Science Institute, Baltimore, Md.; M.C. Wyatt of the University of Cambridge, England; A. Morlok of the Open University, London, England; I. Song of The University of Georgia, Athens, Ga.; and P. Sheehan of the University of Rochester, N.Y.

JPL manages the Spitzer mission for NASA's Science Mission Directorate, Washington. Science operations are conducted at the Spitzer Science Center at the California Institute of Technology in Pasadena. Caltech manages JPL for NASA. Spitzer's infrared spectrograph, which made the observations in 2004 before the telescope began its "warm" mission, was built by Cornell University, Ithaca, N.Y. Its development was led by Jim Houck of Cornell.

For more information about Spitzer, visit http://www.spitzer.caltech.edu/spitzer and http://www.nasa.gov/spitzer . More information about NASA's planet-finding program is at http://planetquest.jpl.nasa.gov .

Media contact: Whitney Clavin 818-354-4673
Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, Calif.
whitney.b.clavin@jpl.nasa.gov

J.D. Harrington 202-358-5241
Headquarters, Washington
j.d.harrington@nasa.gov

2009-119 



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El cielo de Navacerrada, imagen de la NASA

El cielo de Navacerrada es el protagonista la imagen astron?mica elegida por la NASA el 3 de diciembre. En la fotograf?a, firmada por Dani Caxete, se ve una preciosa luna rodeada por cuatro halos.

Seg?n explica el autor de la imagen en la p?gina web de la NASA, estos halos se producen debido a la ca?da de cristales de hielo. Este fen?meno poco frecuente se puede apreciar tanto en la Luna como en el Sol.

El objeto brillante que se aprecia en la parte superior de la imagen es la luna. "El pasado s?bado por la noche el cielo invernal de Madrid mostr? no s?lo una luna brillante si no cuatro halos lunares", se?ala Caxete.

La ca?da de cristales de hielo convierte la atm?sfera en una especie de lente gigante, originando arcos y halos alrededor del Sol o de la Luna.

Este fen?meno suele durar desde unos pocos minutos a algunas horas, tiempo suficiente para disfrutar de esta espectacular vista.

En la imagen se ve tambi?n los ?rboles nevados en la carretera del Puerto de Navacerrada, en la Sierra de Guadarrama.



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jueves, 25 de abril de 2013

México: Un robot hecho en Saltillo recorrerá el Caribe

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Encuentran un 'mundo perdido' en Papúa Nueva Guinea

Scientists, cavers and wildlife film-makers have ventured inside the extinct Mount Bosavi volcano in Papua New Guinea in search of rare species



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El gen que transforma una aleta de pez en una pata

La transici?n de los vertebrados acu?ticos hacia las primeras colonizaciones de la tierra firme es una de las im?genes que mejor ilustra en el imaginario popular la historia de la evoluci?n de los seres vivos. Pero esa instant?nea en la que un organismo a medio camino entre un pez con aletas firmes transformadas en patas primitivas y un anfibio con miembros terrestres a?n por desarrollar que sale del agua y se adentra hacia el continente dur? alrededor de 10 millones de a?os durante el Dev?nico, hace m?s de 360 millones de a?os.

Embri?n de pez cebra modificado.

Embri?n de pez cebra modificado.

La hip?tesis de que un conjunto de cambios gen?ticos condujo al ?rbol de la vida hacia la colonizaci?n de la tierra firme desde el medio acu?tico era algo m?s o menos aceptado en la comunidad cient?fica, pero que a?n no hab?a sido demostrado. Un trabajo liderado por investigadores espa?oles ha demostrado por primera vez que las aletas de los peces cebra ('Danio rerio'), uno de los organismos de laboratorio m?s utilizados por la ciencia, pueden transformarse en estructuras parecidas a las patas de los tetr?podos si se incrementa la actividad de un gen denominado hoxd13.

Los resultados de la investigaci?n, que aparecen publicados en el ?ltimo n?mero de la revista cient?fica 'Developmental Cell', demuestran funcionalmente esta teor?a clave para entender el paso de los animales acu?ticos a los terrestres. Seg?n los autores del experimento, en esta transici?n fue cr?tica la aparici?n de estructuras ?seas distales que formaron lentamente los dedos y la mu?eca en los ap?ndices precursores de las patas de los tetr?podos.

La investigaci?n ha sido llevada a cabo por los investigadores Jos? Luis G?mez-Skarmeta, Fernando Casares y Renata Freitas, en el Centro Andaluz de Biolog?a del Desarrollo, un centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Cient?ficas (CSIC) y la Universidad Pablo de Olavide.

"Nuestros experimentos demuestran por primera vez que, si aumentamos los niveles del gen hoxd13 en aletas de peces cebra, se incrementa la aparici?n de tejido ?seo de car?cter distal similar al que genera los dedos en animales con patas como nosotros”, explica G?mez-Skarmeta. Sin embargo, los cient?ficos no han podido saber hasta qu? punto afecta la mutaci?n a la formaci?n de estas 'protopatas'. S?lo han podido llevar el desarrollo de los organismos modificados hasta el cuarto d?a de vida debido a que llegado ese punto las larvas necesitan alimentarse por s? solas y para ello necesitan nadar, algo que no pueden hacer con estos miembros modificados artificialmente.

"Hemos acelerado un proceso de 10 millones de a?os hasta hacerlo en 24 horas", asegura Fernando Casares. "Pero este cambio evolutivo ocurri? muy lentamente y acompa?ado de otros muchos cambios fisiol?gicos que hicieron que estos cambios no fuesen delet?reos, como s? lo son en los peces cebra de laboratorio", explica.

Los genes Hox, que forman parte de una familia encargada de distinguir las partes del cuerpo durante el periodo embrionario y son esenciales para la formaci?n de los dedos y la mu?eca, cuentan con unos niveles de expresi?n mucho mayores en la zona distal del rudimento embrionario de las patas que en la regi?n de la aleta equivalente.

En los ?ltimos a?os, varios estudios han comprobado que las grandes cantidades de expresi?n de los Hox en las patas dependen de elementos de ADN reguladores que act?an conjuntamente potenciando su expresi?n. "Es muy interesante que algunos de estos elementos reguladores no se encuentren en el genoma de los peces, lo que sugiere que ha sido la aparici?n de nuevos elementos reguladores lo que ha facilitado alcanzar los niveles de expresi?n de genes Hox requeridos para la formaci?n de los dedos y la mu?eca", indica G?mez-Skarmeta.

De forma resumida, el trabajo liderado por los cient?ficos espa?oles buscaba comprobar si el pez cebra tabi?n es capaz de activar esta funci?n de la misma forma que lo hacen los tetr?podos. Seg?n su hip?tesis, de ser as?, el ancestro com?n de ambos linajes tambi?n era capaz de activar este programa 'dise?ado' para la formaci?n del cart?lago que da lugar a las mu?ecas y tobillos. "Estos datos indican que el ancestro com?n de los peces y los tetr?podos ten?a un genoma preparado para adquirir progresivamente nuevos elementos reguladores que fueron aumentando los niveles de los genes Hox que permitieron el desarrollo de las manos y los pies", dice Casares.



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